Esa hortaliza llamada Pepino

El  pepino, una de las hortalizas más antiguas que se conocen, es originario del Himalaya, donde crecía silvestre a los pies de la cordillera. Posteriormente se empezó a cultivar en la India, donde podemos encontrar referencias sobre su cultivo de hace más de 3.000 años.

El pepino, también era conocido, usado y muy apreciado en el antiguo Egipto (tanto, que se dice que Moisés, cuando abandona Israel, en el exilio, se quejaba de su falta). Los griegos y lo romanos también los incorporaron a su cultura culinaria, siendo considerado una “delicatessen” (Según Plinio, el pepino nunca faltaba entre los platos que le eran servidos al emperador Tiberio) y fueron los romanos los que extendieron su cultivo y consumo a toda Europa, siglos más tarde sería Cristóbal Colón el que los llevara a tierras americanas.

El pepino, carnoso, firme, alargado y cilíndrico, posee una carne acuosa, verde pálido, crujiente y fresca, ligeramente amarga, bajo una fina piel verde brillante y generalmente lisa, aunque existen variedades más rugosas,  generalmente su tamaño oscila entre los 20 y los 30 cm. aunque existen variedades, como la francesa, que puede alcanzar hasta los 40 cm. de largo.

En realidad es el fruto de una planta herbácea de la familia de las cucurbitáceas (a las que pertenecen por ejemplo los melones o calabazas). La planta, de grandes hojas verdes, se puede guiar por una espaldera o dejarla crecer sobre el suelo. Los tallos son gruesos y espinosos y están divididos en nudos de los que nace un zarcillo y una hoja. De esta planta se usa el fruto que se recolecta de mayo a agosto, cuando aun está verde, antes de alcanzar la maduración total, se consume crudo, cocinado o elaborado como encurtido, aunque para este tipo se recogen mucho más pequeños (los llamados pepinillos en vinagre).

Es muy apreciado en los países del norte de  Europa (maldito e-coli) y del Este, donde se preparan en forma de pepinos al agridulce y muy famosas son las sopas frías que preparan en Rusia.

En cambio en los países mediterráneos, lo más frecuente es la preparación en ensaladas, bien sean simples o un poco más elaboradas, pero también en salsas, como la salsa Tzatziki (pepino a la griega), la salsa de pepino a la menta (que también se toma en forma de crema fría) etc, o nuestro famoso y apetecible gazpacho.

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